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● 佐藤琢磨が今季初優勝!20番手から逆転 / インディ・カー 第16戦 ポートランド

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インディカー・シリーズ第16戦の決勝レースが現地2日、米オレゴン州ポートランドで行なわれ、佐藤琢磨が今季初優勝を飾った。昨年5月のインディ500以来となるシリーズ通算3勝目は、20番手発進からの大逆転勝利であった。

 

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終戦のひとつ前となる今季第16戦、開催地はロードコースの「ポートランド・インターナショナル・レースウェイ」。当地での北米最高峰オーブンホイール戦開催は久々で、シリーズ参戦9年目の佐藤琢磨(#30 Rahal Letterman Lanigan Racing/ホンダ)も初レースになる。ポールポジションは前戦ウイナーのウィル・パワー(#12 Team Penske/シボレー)が獲得し、琢磨は予選20位と厳しい位置からの決勝スタートに。

 

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決勝レース(105周)はスタートから波乱含みに進んでいく。いきなり多重アクシデントが発生してフルコースイエローコーション、これは1台のマシンが裏返しの状態になるなどヒヤリとするものだった(ドライバーには大きな負傷なし)。そしてこの混乱のなかには目下ポイントリーダーのスコット・ディクソン(#9 Chip Ganassi Racing/ホンダ)も巻き込まれて停止したが、彼のマシンは奇跡的にも致命傷は負っておらず、再走してレース続行を果たしている。

 

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フルコースコーションによる全車隊列スロー走行からのリスタート後には、ポール発進だった#12 パワーがマシントラブルらしき状況で失速、大幅にポジションを落とすなど、この日のレース展開はなかなか落ち着き切らない様相だ。フルコースコーションも2度目、3度目と発生していく状況下、スタート直後のフルコースコーション時に給油を行なうなどしつつ“実質的なピット回数”を大半のライバルより1回減らす作戦を企図していた#30 琢磨にとっては、次第にそれがうまく機能し始める。

 

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レースほぼ折り返し時期の3度目のフルコースコーション時、この時点の上位陣主軸の面々がピットへ。ここでコースに残った#30 琢磨は2番手に浮上する。残りのピット回数はほぼ皆が1回という状況で揃ったなかでの2番手、完全に展開を味方につけた。彼のマシンが今回、予選より決勝向きの仕上がり傾向にあったことも浮上に貢献したのだろう。

 

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そして71周終了時、前走車のピットインで#30 琢磨はこのレース初めて首位に立つ。75周目頃にスローダウン車両が発生、4度目のフルコースコーションが出されるのを見込んだかのように、ここで#30 琢磨を含む多くのマシンが最終のピットストップへ。コースにとどまったマシンがいたため、#30 琢磨は2番手に下がる格好となるが、フルコースコーションを挟んだリスタート後、85周目を終えるところで前走車がピットイン、再び#30 琢磨は先頭に出る。

 

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そして終盤、追ってくるライアン・ハンターレイ(#28 Andretti Autosport/ホンダ)との僅差の攻防をしのぎ切って優勝した琢磨は、2位ハンターレイ、3位セバスチャン・ブルデー(#18 Dale Coyne Racing with Vasser-Sullivan/ホンダ)とともに表彰台に上がった。

 

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■ 優勝した佐藤琢磨のコメント

「今日のレースではフルコースコーションが味方になってくれましたね。ただその前に、我々が決勝に用意したマシンに競争力のあるスピードが備わっていたというのも事実です」

「予選は失敗に終わりましたが、そのおかげでレース用に新品のソフトタイヤ2セットを残すことができましたし、(実質)2度のピットストップで走る作戦を選んだのも正解で、それが完全に(うまく)はまってトップに立ち、最後はライアン・ハンターレイとのバトルを楽しんで、彼にアタックのチャンスをほぼ与えることなくゴールまで走り切ることができました」

「このような勝利を、(当地久々の開催に)これだけたくさん集まってくれたファンの前で飾ることができるなんて、今日は最高の一日になりました」

 

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琢磨は今季初優勝。2年続きのチーム移籍で、いろいろとやらねばならないことが多いなか、今季は全体傾向としては徐々に、着実にパフォーマンスアップしてきた印象のシーズンに思える。そして最終戦ひとつ前のレースで、ついに頂点に到達した。シリーズ通算では2013年のロングビーチ戦、昨年の第101回インディ500に続く3勝目となった。

チャンピオン争いの結末が注目されるのと同時に、佐藤琢磨には初の年間2勝、そして初の連勝の期待がかかる最終戦(第17戦)は2週後、現地16日決勝の日程で、カリフォルニア州のロードコース「ソノマ・レースウェイ」で開催される。

 

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【 2018 GP of Portland - Takuma Sato Wins の動画はこちら 】

https://www.youtube.com/watch?v=-ANv7clTRHU

 

 

【 INDYCAR GP of Portland : Victory Circle の動画はこちら 】

https://www.youtube.com/watch?v=vyMBkh3DFtk

 

 

    

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北関東CNG車普及委員会